La NASA confirma la misión de la luna oceánica

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Artwork: Europa Clipper intentará determinar si la luna puede soportar la biología.



Los científicos que trabajan en una misión audaz en el mundo oceánico de Europa pueden proceder con el diseño final y la construcción de la nave espacial, dice la NASA. La misión Europa Clipper apuntará a la luna incrustada de hielo de Júpiter, que se considera un objetivo principal en la búsqueda de vida más allá de la Tierra. Debajo de su caparazón helado, se cree que Europa contiene un cuerpo de agua de 170 km de profundidad. Esto podría tener las condiciones adecuadas para la biología.

Debido al lanzamiento en 2025, la misión Europa Clipper ha pasado una etapa llamada Key Decision Point C, un marcador crucial en el camino hacia la plataforma de lanzamiento. "Todos estamos entusiasmados con la decisión que lleva a la misión Europa Clipper un paso clave más cerca de desbloquear los misterios de este mundo oceánico", dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la dirección de la misión científica de la NASA.

Europa Clipper llevará a cabo una investigación en profundidad del mundo acuático, incluyendo si puede soportar la vida en su océano subsuperficial. Las interacciones gravitacionales con Júpiter generan fuerzas de marea y calor, lo que mantiene el océano de Europa líquido. La calefacción puede incluso conducir respiraderos volcánicos en el fondo marino; en la Tierra, tales sistemas de ventilación soportan una amplia gama de formas de vida. Pero ha llevado décadas llevar una misión dedicada hasta aquí, en parte debido a consideraciones de costos y los desafíos que plantea el entorno espacial alrededor de Júpiter.

El camino orbital de Europa lo lleva profundamente a los cinturones de radiación intensa que rodean el planeta gigante. Esta radiación fríe la electrónica de la nave espacial, lo que limita la duración de las posibles misiones a meses o incluso semanas. Entonces, en lugar de orbitar alrededor de Europa, Clipper realizará sobrevuelos cercanos repetidos de la luna, para reducir su exposición a las partículas energéticas atrapadas por el campo magnético de Júpiter.

La nave espacial llevará nueve instrumentos científicos, incluidas cámaras y espectrómetros para producir imágenes de alta resolución de la superficie de la luna, un magnetómetro para medir la fuerza y ​​la dirección de su campo magnético (que proporciona pistas sobre la profundidad y la salinidad del océano) y una penetración de hielo. radar para determinar el grosor de la corteza helada sobre el océano.

La capa de hielo podría tener decenas de kilómetros de espesor. Afortunadamente, los científicos piensan que hay varias maneras para que el agua del océano llegue a la superficie de Europa. En los últimos años, el Telescopio Espacial Hubble ha realizado observaciones provisionales de columnas de hielo de agua en erupción desde debajo de Europa, al igual que lo hacen en la luna de hielo de Saturno Encelado, que también tiene un océano subsuperficial.

Los primeros conceptos para las misiones para explorar Europa se elaboraron en la década de 1990, cuando los datos de la nave espacial Galileo ayudaron a generar evidencia de un océano subsuperficial. Desde entonces, sin embargo, una propuesta tras otra se ha visto frustrada, incluida una ambiciosa misión estadounidense-europea en la línea de la misión Cassini-Huygens.

Pero Clipper ha tenido un campeón clave en Capitol Hill, en la forma del legislador republicano John Culberson quien, como presidente del comité de asignaciones de la Cámara de Representantes de los Estados Unidos que financia a la NASA, canalizó dinero a la misión.

Pero el año pasado, la demócrata Lizzie Pannill Fletcher derrocó a Culberson, conocido por su defensa de la exploración de Europa, en el séptimo distrito del Congreso de Texas. Durante la campaña, un comité de acción política pro demócrata publicó un anuncio que decía: "Para Houston, Lizzie Fletcher invertirá en humanos, no en extranjeros".

También se ha propuesto una misión de seguimiento para ir y aterrizar en Europa. Pero la solicitud de presupuesto federal más reciente no incluyó fondos para el módulo de aterrizaje.

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