La extinción del mundo de los dinosaurios

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Los últimos segundos de estos grandes animales



Impact breccia es la roca recuperada del cráter Chicxulub cuenta una historia por un grupo de científicos que tienen una grabación del peor día en la Tierra; ciertamente el peor día en los últimos 66 millones de años. Esta roca es una sección de 130m perforada debajo del Golfo de México. Estos son sedimentos que se depositaron en los segundos, a horas después de que un gran asteroide se estrelló contra el planeta y que los  investigadores ahora creen que fue el responsable de la desaparición de los dinosaurios y el surgimiento de los mamíferos. La cuenta de alta resolución de esta catástrofe fue recuperada por un equipo liderado por el Reino Unido y Estados Unidos, que pasó varias semanas en 2016 perforando lo que queda del cráter producido por el impacto.

Hoy, esta estructura de 200 km de ancho se coloca debajo de la península de Yucatán en México, con sus porciones centrales mejor conservadas ubicadas a poca distancia del puerto de Chicxulub. El equipo levantó un gran núcleo de roca largo, pero es una sección particular de 130 metros de largo que esencialmente documenta el primer día de lo que los geólogos llaman la Era Cenozoica, o como a otros les gusta referirse: la Era de los Mamíferos.

El borde exterior, formando un arco blanco, del cráter se encuentra debajo de la península de Yucatán. Un objeto de 12 km de ancho cavó un agujero en la corteza terrestre de 100 km de ancho y 30 km de profundidad
Este cuenco se derrumbó, dejando un cráter de 200 km de ancho y unos pocos km de profundidad. El centro del cráter se recuperó y colapsó nuevamente, produciendo un anillo interno. Hoy, gran parte del cráter está enterrado en alta mar, debajo de 600m de sedimentos. En tierra, está cubierto de piedra caliza, pero su borde está trazado por un arco de sumideros.

Los famosos sumideros de México,  denominados cenotes, se han formado en piedra caliza debilitada sobre el cráter. La sección es una mezcla de pesado material destrozado, pero su contenido está organizado de tal manera que los científicos dicen que pueden discernir una narración clara. El fondo de unos 20m está dominado por escombros vidriosos. Esta es la roca que se derritió por el calor y la presión del impacto. Lamió la base del cráter en los siguientes segundos y minutos. Esto luego pasa a una gran cantidad de roca fundida fragmentada, el resultado de explosiones cuando el agua se precipitó sobre el material caliente.

El agua provenía del mar poco profundo que cubría el área en ese momento. Hubiera sido empujado temporalmente fuera del camino por el impacto, pero cuando volvió y entró en contacto con la roca asadora, habría provocado reacciones violentas. Algo similar ocurre en los volcanes donde el magma interactúa con el agua de mar. Esta fase cubre los primeros minutos a una hora, pero el agua sigue llegando, llenando el cráter, y los 80-90m superiores de la sección central se construyen a partir de todos los escombros que había en esta agua y finalmente llovieron. Fragmentos más grandes inicialmente seguidos de material cada vez más fino.

Justo en la parte superior de la sección central de 130m hay evidencia de un tsunami. Todos los sedimentos se sumergen en una dirección y su organización sugiere que se depositaron en un evento de alta energía. Los científicos dicen que el impacto habría generado un pulso de onda gigante que se habría estrellado en las costas a cientos de kilómetros del cráter, pero este tren exterior también habría tenido un pulso de retorno y son los escombros transportados en este tsunami los que cubren la parte superior de la secuencia de rocas.

"Todo esto sigue siendo el primer día", dice el profesor Sean Gulick de la Universidad de Texas en Austin. "Los tsunamis se mueven a la velocidad de un avión a reacción. Veinticuatro horas es una cantidad generosa de tiempo para que las olas se muevan y vuelvan a entrar", dijo a BBC News. El equipo del profesor Gulick confía en la interpretación del tsunami porque mezclados con los depósitos son marcadores de suelo y carbón vegetal, evidencia de los grandes incendios que el calor del impacto habría provocado en las masas de tierra cercanas, todo devuelto al cráter por el pulso de onda de retorno.

Sorprendentemente, lo que el equipo no ve en ninguna parte del núcleo de 130 m es la presencia de azufre. Eso es sorprendente porque el asteroide habría golpeado un fondo marino formado por entre un tercio y la mitad con minerales que contienen azufre, como el yeso. Por alguna razón, el azufre debe haberse expulsado o vaporizado preferentemente. Pero esto solo sirve para apoyar la teoría popular de cómo los dinosaurios encontraron su desaparición.  Tanto azufre mezclado con agua e inyectado en el cielo habría enfriado dramáticamente el clima, haciendo que la vida sea una lucha para todo tipo de plantas y animales.

"Hubo un modelo climático global con solo cien gigatoneladas -billones de toneladas- de azufre inyectadas en la atmósfera y que se enfrió a 25 ° C durante al menos 15 años, lo que pone a la mayor parte del planeta bajo cero", dijo el profesor Gulick. "Y la estimación conservadora de la cantidad de azufre liberado es de 325 gigatoneladas. Eso es mucho más de lo que se obtendría de cualquier volcán como un Krakatau que también puede enfriar el clima durante un corto período", señaló.

Los mamíferos atravesaron esta calamidad, los dinosaurios no. La investigación del profesor Gulick y su equipo se publica en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

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