Los científicos polares desconfían de la inminente brecha de satélites

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Datos rastreados de la pérdida de hielo en los polos



Son los satélites los que han rastreado la pérdida de hielo en la Antártida y el Ártico. Habrá una brecha de varios años en nuestra capacidad para medir el espesor del hielo en la parte superior e inferior del mundo, advierten los científicos. Es casi seguro que los dos únicos satélites dedicados a la observación de los polos mueran antes de que se envíen los reemplazos. Esto podría dejarnos ciegos a algunos cambios importantes en el Ártico y la Antártida a medida que el clima se calienta. Los investigadores han planteado sus preocupaciones a la Comisión Europea y la Agencia Espacial Europea.

Esta semana se envió una carta en la que se detallaba el problema y las posibles soluciones a los principales funcionarios de EC y Esa; y aunque no se ha abordado formalmente a la agencia espacial estadounidense (Nasa), se le ha informado de la correspondencia. Estas naves llevan instrumentos llamados altímetros que miden la forma y elevación de las superficies de hielo. Han sido fundamentales en el registro de la pérdida de volumen de hielo marino y la disminución de la masa de los glaciares. Lo que es único sobre los satélites son sus órbitas alrededor de la Tierra. Vuelan a 88 grados norte y sur desde el ecuador, lo que significa que ven todas las regiones árticas y antárticas, salvo un pequeño círculo de unos 430 km de diámetro en los polos mismos. Por el contrario, la mayoría de los demás satélites no suelen superar los 83 grados. Como consecuencia, pierden, por ejemplo, una gran franja del Océano Ártico central y sus témpanos helados.

La preocupación es que CryoSat-2 y IceSat-2 se habrán dado de baja mucho antes de que se lance cualquier seguimiento. CryoSat-2 ya está mucho más allá de su vida de diseño. Se puso en el espacio en 2010 con la expectativa de que funcionaría durante al menos 3 años y medio. Los ingenieros creen que pueden mantenerlo en funcionamiento hasta quizás el 2024, pero la degradación de la batería y una fuga de combustible sugieren que no por mucho más tiempo. IceSat-2 se lanzó en 2018 con una vida útil de diseño de tres años, pero con la esperanza, y la expectativa, de que pueda operar de manera productiva durante toda la década.

"Sin una mitigación exitosa, habrá una brecha de entre dos y cinco años en la capacidad altimétrica de nuestros satélites polares", afirma la carta de los científicos. "Esta brecha introducirá una ruptura decisiva en los registros a largo plazo del cambio de espesor de la capa de hielo y del hielo marino y la oceanografía polar y esto, a su vez, degradará nuestra capacidad para evaluar y mejorar las proyecciones del modelo climático". El único reemplazo de satélite actualmente en perspectiva es la misión EC / Esa con nombre en código Cristal. Será como Cryosat, aunque con mucha mayor capacidad gracias a un altímetro radar de doble frecuencia.

La industria ha comenzado a trabajar en la nave espacial, pero no se lanzará hasta 2027/28, tal vez incluso más tarde porque aún no se cuenta con la financiación completa para hacer realidad esta fecha. Los firmantes de la carta enviada a la CE y Esa incluyen científicos destacados que utilizan datos de CryoSat e IceSat, el presidente de la Sociedad Internacional de Glaciología y los autores principales del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático de las Naciones Unidas, que prepara el estado de informes climáticos para los gobiernos del mundo. IceSat-2. Aunque se lanzó con un suministro que se espera dure hasta 2025, el análisis posterior al vuelo muestra que las reservas podrían durar décadas. Salvo circunstancias imprevistas, la disponibilidad de combustible no será el factor que limite la vida útil del IceSat-2

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